Cómo la “Mujer Rey” honra el Reino de Dahomey a través de canciones y cánticos

Fueron necesarios los talentos de cuatro ganadores del premio Grammy, una orquesta sinfónica y un coro de cantantes de ópera afroamericanos para hacer que “The Woman King” resonara con los sonidos del África occidental del siglo XIX.

“Esta fue una de esas películas únicas en la vida”, dice el compositor Terrence Blanchard del Proyecto de la directora Jenna Prince-Bythwood. Desde la película “Roots” de Quincy Jones hace 45 años.

“Todas tus experiencias te llevaron a este momento, a trabajar en algo como esto”, dice el dos veces nominado al Premio de la Academia y ganador de cinco premios Grammy. “Tan pronto como lo vi, estaba con los pies en la tierra. Consideré a estos personajes como el ADN fundamental de todas las mujeres afroamericanas fuertes que experimenté mientras crecía”.

“The Woman King” está ambientada en el año 1823 de Dahomey, un reino en África Occidental ahora conocido como el Estado de Benin. Viola Davis interpreta a la líder de un ejército de guerreras conocidas como Agogi.

El director Prince Bethwood nos cuenta diverso: “Terence y yo inmediatamente nos pusimos en contacto con lo que queríamos hacer con esta partitura. Queríamos grandeza orquestal clásica impregnada de la cultura de África occidental e instrumentación con voces para dar una sensación ancestral”.

Blanchard reclutó el Vox Noire de nueve voces que había usado anteriormente en su aclamada ópera “Fire Shut Up in My Bones” durante las funciones de Metropolitan Opera del año pasado. Fue grabado durante cinco días con la Royal Scottish National Orchestra en Glasgow. Quizás lo más importante es que invitó a la legendaria cantante de jazz y ganadora de cinco premios Grammy, Diane Reeves, como solista.

“Diane tenía que ser esta representación emocional de estas mujeres”, explica Blanchard. “Sabía que Diane tenía una naturaleza improvisadora que encajaba perfectamente con esta película. Es como una familia para mí. Le contamos la historia y se le ocurrieron estas ideas de inmediato mientras miraba la pantalla”.

Todo el material de Coral Blanchard no tiene palabras, aunque las voces de Reeves a veces imitan el lenguaje. “Cuando Diane comienza a improvisar, usa tantos sonidos y ruidos en bucle que suena como si estuviera cantando las palabras”, dice Blanchard.

Reeves y Fox Noir viajaron a Escocia para actuar con la orquesta de 78 miembros. Se requirieron días de grabación adicionales (uno en Nueva York con Vox Noire, otro en Colorado con Reeves) a medida que aumentaba la posproducción para el estreno en el Festival de Cine de Toronto. El coro estuvo dirigido por Tessia Quarting de ascendencia ghanesa-estadounidense y soprano.

Pero los cánticos y los bailes son una parte integral de la experiencia Agojie, por lo que Prince-Bythewood incorporó a otro ganador del Grammy, el sudafricano Lebo M, cuyas voces ahora se encuentran en la icónica película de Disney “El Rey León”.

“Estas canciones necesitaban un sentido de este reino y tiempo, de la cultura”, dice el director. “Comenzó con los instrumentos musicales y los ritmos que creó, y las palabras que le di en el idioma nativo de Fongbi. Envió a su equipo a enseñar a nuestros actores cómo cantar estas melodías complejas como una unidad. Fue un ambiente hermoso para ver los actores fascinados por la música que creó”.

Tres números de Lebo M (titulados “Salute to the King”, “Blood of Our Sisters” y “Agojie It’s War”) aparecen en la película y se guardan en la banda sonora de la película, que se lanzó el viernes en Milan Records.

Todos los diálogos de la película están en inglés. Pero, agrega Prince-Bythwood, “todavía quería asegurarme de respetar el hermoso idioma del reino, así que decidí que los himnos y las canciones estarían en fongbi. Tuvimos dos mujeres de Benin que hablaban el idioma para ayudarnos con las palabras y la pronunciación. Me encanta el sonido”.

Blanchard no tuvo que investigar la música de África occidental para obtener su partitura. Lionel Loki, ex alumno y luego guitarrista de una de sus bandas, es oriundo de Benin. “A través de él, ya conocía algo de esa música, rítmica y armónicamente”. El compositor señaló que gran parte de la música de esa región es “muy melódica, casi como los espirituales estadounidenses en cierto modo, pero con un tipo diferente de progresión armónica”.

El ritmo, interpretado en su totalidad por tres percusionistas y percusionistas de Glasgow, es particularmente impresionante e impulsa las muchas secuencias de acción de la película. El propio Blanchard toca un instrumento musical africano, el Kalimba, con caja de resonancia de madera y teclas de metal.

“El gran resultado es invisible y amplificado”, dice Prince-Bethwood. “Debe sentirse como parte del tejido de la película. Sin embargo, la banda sonora fantástica es completamente inolvidable. La banda sonora de Terence magnifica cada tema, cada emoción, cada pelea, cada angustia, cada victoria, pero nunca indomable. Te hace sentir. Es realmente asombroso. Y estoy agradecido de tener un asiento de primera fila hasta su inspirador nacimiento”.

La película culmina con una canción original, “Keep On Rising” de Jesse Wilson y Jeremy Lotito y la ganadora de cinco premios Grammy, Angelique Kidjo, quien también es de Benin.



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