El toque de Daisen Maeda envía al Celtic a superar a Kilmarnock en el camino a otra final | Copa de la liga escocesa

Para el Celtic, regresar a Hampden Park para la final de la Copa de la Liga a finales de febrero. Este torneo a menudo se ridiculiza como la tenue conexión entre las tres principales competiciones nacionales de Escocia, pero ocupa un lugar especial en el corazón de Ange Postecoglou. Fue el primer premio del australiano como entrenador del Celtic. Sin él, no hay posibilidad de lograr el ansiado triplete.

Mientras Celtic celebraba, Kilmarnock era digno de elogio. Supusieron un reto tan grande para el costoso equipo del Postecoglou como cualquier otro en Escocia esta temporada. Kilmarnock fue tácticamente brillante y proporcionó una amenaza de ataque. Puede que no sea un consuelo ser un perdedor de semifinales, pero los espectadores no podían dejar de admirar el espectáculo de los más desvalidos. El Celtic tuvo que luchar para llegar a la final, donde les esperaría el Aberdeen o el Rangers.

Kilmarnock comenzó de manera prometedora. Centro raso de Daniel Armstrong a los 30 segundos de Kyle Vassell. Joe Hart detuvo inteligentemente un tiro raso de Rory Mackenzie, después de que Karl Starvelt concediera el balón al delantero de Kilmarnock a bajo precio.

En este contexto, no sorprendió que el técnico de Kilmarnock, Derek McInnes, tuviera la cabeza entre las manos cuando el Celtic abrió el marcador. Hubo un elemento de extrañeza alrededor de la portería, ya que Kyle Lafferty lanzó el balón a Daisen Maeda cuando intentaba desviar un tiro libre de Aaron Mooy. Sin saber mucho al respecto, Maeda golpeó la pelota lejos de Sam Walker, quien estaba varado. Kilmarnock respondió de inmediato a través de Joe Wright, quien vio cómo su cabezazo golpeaba a Hart. En el balance del juego, Kilmarnock tuvo la mala suerte de quedarse atrás en el descanso.

Parecía inevitable que Laverty jugaría un papel importante en el proceso. Fue la primera aparición del norirlandés desde que recibió una sanción de 10 partidos por un comentario sectario pronunciado en un club nocturno. Es irónico de las ironías, por supuesto, que el apoyo celta que reprendió a Lafferty aquí lo hizo en su propio lenguaje sectario. También es desconcertante que tanta basura de las gradas semana tras semana salga impune de las mismas autoridades que llevaron a Laverty a la acción. El fútbol escocés hace un buen trabajo fingiendo interés en el comportamiento agresivo. La velada de Lafferty solo duró 45 minutos, con uno de los dos empates de desempate de Kilmarnock. El Celtic disparó el balón a la red a los cuatro minutos del segundo tiempo y el disparo desde corta distancia de Ryu Hatat fue anulado por fuera de juego.

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Siguió una ráfaga de presión de Kilmarnock, sin que Hart se pusiera bajo ninguna presión real. McInnes, cuya retención de dos delanteros fue impresionante, era muy consciente de la necesidad de su equipo de marcar el próximo gol del partido. El Celtic pensó que lo tenía gracias a un buen remate de Maeda. En cambio, el VAR dictaminó correctamente que Kyogo Furuhashi estaba fuera de juego durante la preparación. Cue más rave y rave desde las gradas.

Con 25 minutos de juego jugados en un campo empapado, esto se convirtió en una guerra de desgaste. Tenía curiosidad de que Postecoglou no llamara a Lille Abada o Giorgos Giakomakis en un intento de acabar con la dura resistencia de Kilmarnock. Los jugadores atacantes del Celtic lo pasaron frustrante. Armstrong tuvo una oportunidad fantástica de empatar para los hombres de Ayrshire, pero trastornó sus líneas en el segundo poste. Christian Doidge empujó hacia la portería después de que Celtic cometiera una falta en un tiro largo, y Hart tuvo que mantenerse alerta.

Abada, quien reemplazó a un Jota ineficaz, disparó desviado mientras el Celtic buscaba crear un respiro. Kilmarnock pidió a gritos un penalti cuando Wright cayó. Y Giakomakis, que parecía listo para mudarse a Japón, tuvo la última palabra en el tiempo de descuento después de que Walker solo pudo detener el tiro de David Turnbull. El resultado fue duro para Kilmarnock.