El viaje inesperado de la República de Sacramento a la gloria de la Copa Abierta de EE. UU. | Copa Abierta de Estados Unidos

sAcremento, como ciudad, siempre tiene un chip en el hombro. A pesar de su población de 2,5 millones y su condición de capital de California, se ha visto eclipsada por Silicon Valley en el Área de la Bahía y Los Ángeles.

Esa dinámica inevitablemente se traslada al deporte, ya que su equipo de fútbol, ​​el Sacramento Republic de segundo nivel de la USL, fue rechazado infamemente el año pasado por Major League Soccer solo 17 meses después de que se le otorgara públicamente un puesto de expansión.

Fuera del campo, no había mucho que la organización pudiera hacer al respecto. Pero respecto a eso, los jugadores todavía esperan tener la última palabra.

“Estoy seguro de que (la MLS) no quería que ganáramos”, dijo el capitán republicano Rodrigo López en junio después de que Sacramento venciera al equipo más grande de la MLS, Los Ángeles Galaxy, en los cuartos de final del US Open. El torneo de eliminación individual más antiguo de la nación.

El miércoles, él y sus compañeros viajan a Florida para enfrentar a otro equipo de la MLS, Orlando City, en la final de esa competencia. Las probabilidades seguirán estando en su contra. Ningún equipo de nivel inferior en el país ha logrado llegar tan lejos desde 2008, y antes de eso, ningún equipo había logrado ganarlo desde 1999.

En el camino a la final, Sacramento tuvo que vencer a tres equipos de la MLS seguidos, incluidos sus vecinos de California mencionados anteriormente. Este tipo de carrera tiene mucho en la ciudad ahora envolviendo un juego en un dicho tradicional: si no puedes unirte a ellos, véncelos.

Excepto que es fácil de decir después del hecho. Hace menos de seis meses, cuando Republic lanzó su campaña 2022, nadie hubiera imaginado que llegarían tan lejos, especialmente tan pronto.

Aficionados de la República de Sacramento
Los fanáticos de Sacramento Republic en su grupo de fanáticos, Tower Bridge Battalion, miran durante la semifinal de la Copa Abierta de EE. UU. Contra Sporting Kansas City en Heart Health Park. Foto: Irene Chang/ISI Images/Getty Images

Después de ver a su equipo cojeando cerca del último lugar después de la debacle de expansión de la MLS, el jefe del equipo Todd Donnevant y el entrenador en jefe Mark Briggs permitieron que más de 20 jugadores del primer equipo dejaran el club y trajeron un número igual de caras nuevas en una sola temporada baja. ventana. .

“Solo tenía cinco nombres (que regresaban) en mi tablero al comienzo de la temporada”, dijo Briggs, reflexionando sobre cómo fue formar un equipo completamente nuevo. “Miras a los otros equipos en la cima de la liga y simplemente no sucede”.

Operando dentro de las limitaciones de ser un club de nivel inferior, los ex jugadores (Donnevant, el campeón de EE. UU. y Briggs, un piloto inglés) tenían que ser hábiles para reclutarlos. No pueden simplemente gastar más para mejorar, así que concéntrense en ser intencionales.

“Sentimos que perdimos algo de liderazgo en el grupo el año pasado”, dijo Donnevant. Además de usar más datos y análisis para identificar a los jugadores del tipo “ganador” que podrían no destacarse a simple vista, dijo que él y Briggs querían construir un vestidor más uniforme. “La gran clave de nuestra carrera actual es incorporar a las personas adecuadas con ciertos rasgos de personalidad”.

“Juntos”, “proteja a su compañero de equipo” y “apóyense unos en otros” son frases comunes en las sesiones de entrenamiento de Sacramento en estos días. Pueden ser valores cliché que a todo entrenador le encanta abrazar y predicar, pero aquí se han probado empíricamente.

“Afortunadamente para mí… comenzamos a obtener resultados, generando más energía dentro del grupo y creando más apoyo”, dijo Briggs cuando se le preguntó cómo su equipo de 11 titulares logró unirse rápidamente a tiempo para correr un trofeo especial.

República de Sacramento
Jack Gore de la República de Sacramento sostiene el balón durante la semifinal de la Copa Abierta de EE. UU. contra Sporting Kansas City. Foto: Irene Chang/ISI Images/Getty Images

Antes de que la carrera por la copa atrajera más su atención, su equipo estaba en el medio del grupo en la USL. No había ninguna razón para sacarlos de la alineación como un lado típico de clase baja. Pero ahora, todos a su alrededor de repente le preguntan sobre secretos comerciales.

“Sí, debes tener una idea clara de lo que quieres hacer como equipo, pero en nuestro juego también necesitas un poco de suerte”, dijo Briggs. Nunca pierde la cabeza de que carreras mágicas como las de Sacramento o, digamos, que el Leicester City ganó la Premier League en 2016 son anomalías por una razón.

Pero no es la enormidad del momento, que dijo que es “un sueño hecho realidad”. Cuando Republic comience contra Orlando el miércoles, jugarán el partido más importante en la historia del deporte en Sacramento.

Esto no es solo una exageración. El único otro equipo deportivo importante de la ciudad, los Sacramento Kings de la NBA, no ha llegado a la postemporada en más de 16 años, ni se ha acercado a ganar un título.

Para celebrar la ocasión, Royal Republic Group transportará a todos los empleados a Orlando por primera vez en la historia del equipo. Mientras estaban en Sacramento, los políticos incluso organizaron una gran fiesta en el centro para ver el juego.

Antes de partir hacia Florida, López se mantuvo callado sobre su audaz convocatoria de la MLS. El Talismán del club sigue siendo el jugador más influyente de la República a la edad de 35 años, habiendo marcado en las tres victorias del equipo sobre la oposición de la MLS. Después de que su carrera casi terminó hace una década, está tratando de mantener las cosas en perspectiva.

Él sabe que cosas como las tarifas de expansión multimillonarias o la introducción de ascensos y descensos en el fútbol americano están fuera de su control y el de los aficionados.

“Donde sea que terminemos, ya sea en la MLS o la USL, sé que seguiremos siendo importantes en esta ciudad”, dijo López. “Nuestra afición se ha emocionado y nunca ha dejado de creer lo peor”.

“Tenemos que hacerlo por ellos”.

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