‘Lo hago miserable para ellos’: TJ McConnell y el arte de la plaga de la NBA | Indiana Pacers

TJ McConnell, un base suplente de 6 pies y 1 pulgada de los Indiana Pacers, da la bienvenida a la prensa.

“De donde soy”, dijo McConnell a The Guardian antes del partido de su equipo a fines de diciembre (y eventual victoria) contra los Boston Celtics, “La NBA no es una perspectiva para la mayoría de los jugadores. Ha sido un viaje loco”.

Hooper, de 30 años y oriundo de Pittsburgh, Pensilvania, quien está en su octava temporada en la NBA, ingresó a la liga sin ser reclutado ni revelado. McConnell se unió a los Philadelphia 76ers antes de la temporada 2015 después de protagonizar la Liga de Verano y ha sido un pilar en los profesionales desde entonces. Ha jugado para los Pacers desde 2019. Pero si bien los promedios de su carrera de 6.8 puntos y 5.0 robos por juego son sólidos, especialmente para alguien que generalmente se sienta en la banca, lo que realmente se destaca es la capacidad de McConnell para interrumpir un juego en cualquier situación dada. Momento. Durante su permanencia en la NBA, se hizo conocido como uno de los mejores ladrones de juegos de la liga, especialmente cuando defendía un juego interior en la zona de defensa. Realmente, ha atrapado un pase o le ha quitado el balón a un jugador contrario tantas veces que ha perdido la cuenta. En otras palabras, McConnell, quien tiene más de 650 robos en su carrera, ha dominado el arte de ser una plaga.

“Me enorgullezco de este extremo [of the floor]”, dice. “He tenido una gran cantidad de robos en mi carrera. Nadie realmente se destaca. Las cosas que más significan para mí son las que me ayudan a obtener ganancias”.

Hoy, McConnell tiene un récord de la NBA. Específicamente, roba más en una mitad (nueve). En el mismo juego, logró la rara hazaña de compilar un triple-doble con robos de dos dígitos junto con puntos y asistencias (la última persona en hacerlo fue Mookie Blaylock en 1998) anotando 16 puntos, 13 asistencias y 10 roba Para anotar estos números, el jugador debe estar en buena forma. También se necesita coraje. Se trata de una cierta “mentalidad”, dice McConnell. Cuando se cansa de perseguir a jugadores como Chris Paul o Trae Young, en lugar de renunciar, profundiza más. Se dice a sí mismo que no está cansado. Lleva su resistencia a “otro nivel”. Esta capacidad de seguir adelante, de salir adelante, es una de las principales razones por las que permaneció en la NBA durante tanto tiempo, a pesar de no ser el típico atleta. “Solo tener ese impulso en el que no te cansas”, dice.

Pero esto significa que también gasta regularmente su energía estudiando películas. McConnell debería conocer a las personas a las que se enfrenta. Si entiende a sus oponentes, sabrá cómo leer entre líneas y elegir sus puntos contra ellos en defensa, para saber cuándo robar o desviar. Comprender a un jugador o equipo específico significa saber cuándo fallan o también duermen en ataque. Aquí es cuando McConnell entra en acción. Hay muchos grandes jugadores en la liga y nadie puede perseguirlos cada minuto del juego. Entonces, dice McConnell, “cuando el equipo se relaja, es cuando trato de atacar”.

Para el escolta de los Pacers, eso a menudo se reduce al juego interior. Verá cómo el balón pasa por encima de la red, quizás tras un saque de esquina que acaba de ejecutar, y correrá hacia el terreno de juego para alinear su defensa. Pero después de dar un medio paso extra, McConnell puede correr hacia atrás pasando al guardia del otro equipo para interceptar el pase interior. O tal vez esté al acecho y cuando alguien atrape un pase y comience a driblar por el campo, McConnell se escabullirá por detrás y atrapará o pasará el balón a un compañero de equipo. Es como cazar. Durante sus ocho años en la liga, aprendió las convocatorias y tendencias de otros equipos. McConnell lo pone todo junto. “Juego lo más duro que puedo y trato de interrumpir tanto como puedo”, dice.

Por supuesto, McConnell no está solo cuando se trata de pesimismo. Entre los exjugadores que se han destacado de manera similar en la defensa se incluyen escoltas legendarios como John Stockton de los Utah Jazz (quien es el líder de todos los tiempos de la NBA en robos) y Magsey Bogues de los Charlotte Hornets (quien es la persona más baja en jugar en la NBA que ha robado una media de dos o más veces por partido en tres temporadas diferentes). Tiene que estar en “la mejor forma” para ser un jugador defensivo fuerte, le dice Boggis a The Guardian. La resistencia y la resistencia eran primordiales. También escuchó y creyó en sí mismo cuando se trataba de hacer un gran juego defensivo que pudiera “cambiar el impulso del juego”.

“Para mí, es parte de mi ADN”, dice Bogos. “Simplemente lo siento y confío en mis instintos”.

Al igual que los Bogues, McConnell sabía que la defensa y la presión serían esenciales para mantener una carrera en las Grandes Ligas. Cuando ingresó a la NBA como agente libre no reclutado, no vio a muchas personas molestando a sus oponentes en el campo. Por lo tanto, para separarse de la manada, asumió la responsabilidad. Aceptó el estatus. McConnell promedió 1.3 robos por juego durante su carrera. En 2020-2021, ese número aumentó a 1,9. Estos son grandes números para respaldar. Y hay pocos otros jugadores en la liga con una responsabilidad similar, incluido José “Grand Theft” Alvarado de los New Orleans Pelicans. También es el Jugador Defensivo del Año, Marcus Smart, el suplente de segundo año Davion Mitchell, el conductor viajero Jevon Carter, el estudiante de primer año Terry Eason y el segundo guardia Gary Payton. “O lo tienes o no lo tienes”, dice McConnell.

Para un escolta de los Pacers, el ajetreo es una habilidad. Sí, escuchó que “cualquiera” puede despotricar, pero no todos lo hacen. Al menos en la medida en que lo hacen él, Alvarado y los demás. Mientras que algunos pueden lanzar triples con una eficiencia divina y otros pueden clavar hasta las vigas, McConnell tiene un motor que simplemente no se detiene. Dice que es algo que creó durante sus primeros dos años de universidad en la Universidad de Duquesne, antes de transferirse a la Universidad de Arizona. En Duquesne, el equipo estaba presionando y acorralando, tratando de forzar pérdidas de balón para lograr resultados fáciles. Duquesne no es conocido como una potencia del baloncesto, por lo que tuvieron que intentar inclinar la balanza de cualquier manera que pudieran. McConnell dice que está tratando de “corromper a la defensa”. También tuvo éxito, promediando 2.8 robos por juego como estudiante de primer y segundo año, luego 1.7 y 2.2 como junior y senior en Arizona, respectivamente. A veces el robo no es robo. Es una letra mayúscula.

TJ McConnell viendo a Terese Maxi 76ers
TJ McConnell viendo a Terese Maxi 76ers. Foto: Bill Streicher/USA Today Deportes

“Cuando sientes un doloroso susurro en el camino y la multitud gemidosDice McConnell: “Es satisfactorio. Pero también, cuando estás en casa y recibes un gran atraco, y luego obtienes el balde de alguien y la multitud se vuelve loca, sí, es satisfactorio en casa y en la carretera”.

Parte de la razón por la que McConnell pone tanto esfuerzo en ser una amenaza en defensa es porque es algo que puede controlar. En ataque, como dice el refrán, un jugador debe “tomar lo que le da la defensa”. Pero en defensa, puedes dictar el esfuerzo que pones en cada segundo del juego. No se trata de la precisión de tiro, y no se trata de la capacidad de salto. Se trata de sudar. Para McConnell, aquí es donde deja su huella, y si eso alimenta su juego ofensivo, aún mejor. Cuando tiene el balón, también agradece la presión. McConnell es en realidad un poco glotón por eso. “Honestamente”, dice, “me hace muy feliz ver que alguien más me aprieta. Y lo recibo de una manera extraña”.

Cuando eso sucede, McConnell intenta hacer un movimiento rápido y confiable para que el defensor establezca la ofensiva de su equipo. Pero tal vez una pequeña parte de él también esté sonriendo por dentro, sabiendo la hermandad a la que pertenece y este obstinado defensor. Cuando presiona, sabe que es su trabajo hacer que su oponente trabaje. No es probable que jugadores como Paul o Young estén completamente cerrados, pero McConnell sabe que es su responsabilidad hacerlos sudar, hacerles la vida difícil. “Haz que sea miserable para ellos”, dice McConnell. “Si se ponen demasiado cómodos, estás en un gran problema”.

Como defensor, nunca se le pidió que relajara sus esfuerzos. Ni por un entrenador, ni por un oponente. “Siento que si un chico me dijera eso, lo haría dos veces”, dice McConnell. Pero mirando su estilo de juego, uno podría preguntarse cuál es la diferencia entre una defensa agresiva, problemática y descuidada. Stockton, por ejemplo, a pesar de toda su destreza como defensor, a menudo fue citado por los fanáticos e incluso por algunos jugadores rivales. McConnell no tiene esa reputación. Entonces, ¿cómo camina él por esta línea? sentir, instinto. Además de tener cuidado de no jugar de mala fe. Puede salir terriblemente mal en el fragor de la batalla, pero jugar descuidadamente es una de esas cosas que sabes cuando lo ves. Nunca necesitas cruzar esa línea. “Los jugadores saben que juegas duro”, dice McConnell.

Hoy, McConnell está en medio de un contrato de cuatro años y $33.6 millones. Se jacta de poseer dos triples triples-dobles (uno de los únicos seis jugadores que lo han hecho). Bájate del banquillo) para acompañar su récord de robos en la NBA. Incluso tuvo un ganador en un juego de Filadelfia hace varios años. De alguna manera, todavía está sorprendido de lo bien que funcionó. ¿Quién quiere seguir sus pasos? Cuidado con los muchos detractores.

“Habrá personas todos los días, y muchas personas, que dirán que no puedes hacer eso, que no puedes hacer eso”, dice McConnell. “No puedes escuchar a estas personas. Creo firmemente en ‘la miseria ama la compañía’. Creo que estas personas son miserables y tratan de derribarte”.

Los Pacers van mejor de lo esperado esta temporada. Proyectado como un alimentador inferior, la franquicia está compitiendo por un lugar en los playoffs. Esto se debe en gran parte a los escoltas del equipo, desde el All-Star Tyrese Haliburton hasta Benedict Mathurin, nominado al novato del año. Pero gracias a McConnell, que apoya a estos jugadores y lo hace con una tenacidad tan contagiosa como efectiva. Dice que le gusta ser tolerante. Es una organización con un “futuro brillante”. Ella también es una con una familia extendida muy unida. En una entrevista reciente con JJ Reddick (un amigo cercano de McConnell de Filadelfia), la ex compañera de equipo de los Pacer, Carris Levert, elogió a McConnell y dijo que trabaja extremadamente duro y que “se merece” su lugar en la NBA. Sí, cosechas lo que siembras, incluso si eres un guardabosques sin cortes de 6 pies y 1 pulgada del oeste de Pensilvania. Para McConnell, la presión es solo una forma de vida.

“Solo traté de hacer lo mío”, dice McConnell. “Al enfrentarme a una cancha completa, conseguir robos internos y ser una molestia, traté de crear mi propio camino”.