Muere a los 67 años el excampeón de peso pesado de la AMB Jerry Coetzee

CIUDAD DEL CABO, Sudáfrica – Jerry Coetzee, un ex boxeador sudafricano y campeón de peso pesado de la AMB que desafió algunas de las leyes racistas de su país durante el apogeo del apartheid en las décadas de 1970 y 1980 y ganó popularidad entre Nelson Mandela y fanáticos blancos y negros, ha murió. Tenía 67 años.

Coetzee murió el jueves en Ciudad del Cabo poco más de una semana después de que le diagnosticaran cáncer de pulmón, dijo el viernes su ex manager, Thinos Strydom.

Coetzee, que era blanco, fue el primer boxeador africano en ganar un título mundial de peso pesado. Derrotó a su rival estadounidense Michael Dukes en la décima ronda en Richfield, Ohio, en 1983 para ganar el cinturón de la AMB, una gran sorpresa que se celebró en toda Sudáfrica a pesar de su fragmentación en ese momento debido a las leyes del apartheid.

La victoria de Coetzee también lo convirtió en el primer boxeador blanco en ganar un título mundial de peso pesado en más de 20 años, pero dejó en claro después de la pelea contra Dokes cuánto odiaba ser “la gran esperanza blanca”.

“Siento que estoy luchando por todos, en blanco y negro”, dijo Coetzee. “Lo que me hace feliz es cuando los negros, morenos y blancos me aceptan como su luchador”.

Lo hicieron en Sudáfrica y Coetzee recibió la Medalla de Bronce de Ikhamanga en 2003 por el gobierno democráticamente elegido después del apartheid de Sudáfrica por su éxito en el boxeo y su contribución a la “construcción de la nación a través del deporte”.

El gobierno dijo que millones de sudafricanos negros se habían sentido atraídos por Coetzee a lo largo de su carrera, “confundiendo la lógica defectuosa del apartheid”.

Coetzee dijo que uno de sus momentos más preciados fue cuando Mandela, un gran fanático del boxeo, le pidió conocerlo a principios de la década de 1990. Mandela, que se convertiría en el primer presidente elegido democráticamente de Sudáfrica en 1994, acababa de salir de prisión tras 27 años por su lucha contra el apartheid.

“Fue abrumador porque el país se estaba preparando para la democracia y el señor Mandela estaba liderando el camino”, dijo Coetzee. “Fue un momento surrealista y me dio una medalla. Me sorprendió escuchar que escuchó los comentarios de radio de algunas de mis peleas mientras estaba en prisión”.

En una reunión posterior con Mandela, Coetzee quiso darle un regalo al premio Nobel de la Paz a cambio y eligió una medalla que le había dado previamente el gobierno del apartheid. Coetzee dijo que Mandela no se inmutó ni siquiera cuando supo de dónde procedía la medalla y aceptó amablemente el regalo.

“No pareció molestar al señor Mandela… lo tomó como un regalo mío y yo estaba agradecido por eso”, dijo Coetzee.

Coetzee finalmente ganó el título de peso pesado en su tercer intento después de perder ante John Tate en 1979 en una pelea por un cinturón de la AMB que había quedado vacante debido al retiro de Muhammad Ali. Coetzee también perdió una segunda oportunidad por el título de la AMB cuando desafió a Mike Weaver en 1980 y fue detenido en la ronda 13.

Coetzee detuvo al ex campeón indiscutible de peso pesado Leon Spinks en el primer asalto en Mónaco en 1979 en su primera pelea fuera de Sudáfrica, haciendo que el mundo se diera cuenta de su habilidad. Pero tomó otros cuatro años para ganar el título.

La victoria de Coetzee sobre Dukes por el título de la AMB tuvo un precio. Su manager dijo que se había roto la mano derecha antes en la pelea, pero logró golpear a Dokes con una serie de derechazos. Necesitaba cirugía poco después.

Coetzee tenía problemas de lesiones persistentes con esa poderosa mano derecha y la cirugía se realizó varias veces a lo largo de su carrera, lo que llevó a su rival de peso pesado sudafricano Kallie Knoetze a darle a Coetzee el apodo de “Manitas doloridas”. Coetzee a veces se llama la “mano electrónica”.

A pesar de esto, su apodo principal era el “bombardero de Boksburg” en referencia a su ciudad natal de clase trabajadora cerca de Johannesburgo. La primera pelea profesional de Coetzee fue en 1974, y a menudo peleaba contra luchadores sudafricanos negros frente a multitudes de raza mixta. Nombró a un hombre sudafricano de ascendencia india como su portavoz ante los medios, lo que también enfureció al gobierno del apartheid.

En la década de 1980, Coetzee accedió a entrenar a un joven luchador negro y lo invitó a quedarse con él en su casa desafiando las estrictas leyes de segregación que prohibían a los negros vivir en los mismos barrios que los blancos. La policía registró la casa de Coetzee y le emitió una citación judicial. Coetzee dijo que ignoró la citación y adoptó legalmente al niño cuyos padres habían muerto.

Coetzee ha peleado 40 veces, con 33 victorias (21 por nocaut), seis derrotas y un empate.