Sundance: ¿Regresarán las luchas contra el COVID y las películas independientes?

Cuando Joanna Vicente era productora y luego ejecutiva de cine independiente, llevaba a sus hijos pequeños con ella a Sundance para que aprendieran a patinar mientras veían los últimos éxitos de taquilla. El viaje en avión de la ciudad de Nueva York a Utah siempre fue una ocasión de celebración, con artistas y ejecutivos saludándose y hablando con entusiasmo sobre la programación de ese año. Pero les dio a sus hijos una falsa idea de cómo era realmente viajar en avión. En unas vacaciones posteriores, el hijo de Vicente le hizo una pregunta a su madre.

“Mi hijo se sorprendió porque no conocíamos a nadie en el avión”, recuerda Vicente. “Está acostumbrado a lo que sucedió cuando fuimos a Sundance. Y el avión es donde comienza la conversación. Donde hay un sentido de comunidad que se une con expectativas y entusiasmo por ver las novedades y lo que te va a preocupar”.

En los últimos dos años, este tipo de reuniones no han ocurrido en el avión, al menos no en viajes a Sundance. El festival se vio obligado a pasar a la versión virtual en las dos ediciones anteriores como concesión al COVID. En 2023, a pesar de la nueva variante y la charla de una “triple duplicación” que involucra no solo el coronavirus, sino también el virus respiratorio sincitial (RSV) y la influenza, Sundance finalmente regresa en persona. Es el último de los grandes festivales de cine en hacerlo, y su renacimiento llega con Vicente a la cabeza, tras haber sido nombrado director ejecutivo del Instituto Sundance en 2021.

“Echábamos de menos estar juntos”, dice Vicente. “Hay cosas que no se pueden replicar en los festivales virtuales en cuanto a las conversaciones que esperas a que comience la película o las conexiones que haces mientras esperas para pagar una taza de café o tomar el autobús a una proyección”.

Pero mientras la industria del cine independiente se prepara para escalar la montaña durante una semana y media de proyecciones y paneles, busca un sentido de comunidad en un momento en que la compañía que paga por la forma de arte se hunde en una depresión. Las películas, especialmente las dirigidas a adultos, tuvieron problemas en la taquilla, y películas de culto como “The Fabelmans”, “The Banshees of Inisherin” y “Tár” no lograron conquistar al público. Los ejecutivos de la industria cinematográfica independiente insisten en que no se dan por vencidos y señalan el éxito de “Todo está en todas partes al mismo tiempo”, un peculiar thriller multiverso que ha recaudado más de 100 millones de dólares en todo el mundo, como prueba de que el público seguirá regresando para verlo. Historias inesperadas bien contadas.

“No es que el público no se presente, es solo que las personas que se presentan pueden ser diferentes y el tipo de películas que les atraen puede haber cambiado”, dice Ariana Boko, presidenta de IFC Films. “Es más una audiencia de ‘hogar inteligente’, más joven que la audiencia de la casa de arte tradicional de más de 50 personas. Pero no creo que el contenido que estamos creando haya alcanzado eso”.

Al mismo tiempo, muchos servicios de transmisión como Netflix y Amazon, que han inflado los precios de las películas independientes a través de guerras de ofertas, están participando en rondas de reducción de costos y despidos ante la perspectiva de una posible recesión. Para los agentes que buscan cobrar los precios más altos, ¿eso significa que tendrán que conformarse con menos en la era de la economía? Al menos exteriormente, proyectan una atmósfera de negocios como de costumbre. Argumentan que la sed de contenido y la necesidad de seguir atrayendo clientes y reteniendo suscriptores dejarán a estos servicios sin otra opción que seguir gastando.

“Si engancharas a las siete emisoras a un polígrafo, probablemente admitirían que sus presupuestos de contenido están cerca de los $120 mil millones en total”, dice John Sloss, director veterano, agente y fundador de Cinetic Media. “Obviamente, eso no se gasta por completo en películas de Sundance, pero es mucho dinero”.

Sundance dio la bienvenida a cineastas y ejecutivos de estudios este año no se mantuvo exactamente en ámbar. Los organizadores del festival aprovecharon la pausa para hacer algunos cambios. Atrás quedaron los programas encubiertos que en años pasados ​​atrajeron ofertas conflictivas de los principales estudios, como el drama olvidado de Taron Egerton “Eddie the Eagle” y el desastre de ciencia ficción “Jupiter Ascending”. Además de eso, se mostrarán menos películas en menos lugares de Park City (Sundance ha abandonado dos teatros, Mark y Temple). También agregó un teatro en las cercanías de Salt Lake City como una forma de expandir su alcance más allá de la base adinerada de fanáticos del cine con los medios para viajar a la ciudad de esquí de moda donde tradicionalmente se desarrolla Sundance.

Más controvertido, el festival optó por mantener un componente virtual. La mayor parte de las películas se mostrarán en Sundance a través del centro en línea del festival tan pronto como 24 horas después del estreno. Algunos agentes de ventas no están contentos con la decisión, creyendo que hará que sea más difícil generar entusiasmo en torno a sus películas.

“Al final del día, esperamos que Sundance comprenda las necesidades del mercado y la importancia de lograr que los compradores asistan”, dice Sloss. “Si las películas se estrenan al día siguiente, se pierden las tres cuartas partes de la audiencia compradora”.

Josh Brown, cofundador de Submarine Entertainment, la compañía de producción y ventas detrás de películas anteriores de Sundance como “Boys Town” y “The Cove”, está de acuerdo.

“Puedo vivir con eso”, dice, “pero no me gusta”. “No puedes replicar la sensación cuando tienes una sala llena de compradores que ven y sienten cómo una audiencia de personas reales interactuará con la película”.

Pero también es cierto que en tiempos anteriores a la COVID, había algo en el aire de la montaña que podía hacer que los estudios se apresuraran, incluso cometiendo errores costosos. Varias películas como ‘Blinded by the Light’ y ‘Me and Earl and the Dying Girl’ obtuvieron una respuesta entusiasta de los asistentes al festival y obtuvieron grandes ofertas solo para explotar en la taquilla. Algunos ejecutivos de los estudios esperan que las negociaciones de las películas puedan llevarse a cabo en un ambiente más tranquilo y les gustaría ver el fin de las guerras de ofertas que duran toda la noche y que una vez cautivaron al festival.

“Antes de COVID, solías ir a estas mansiones gigantes ocupadas por agentes de ventas donde te invitaban en medio de la noche a mostrar películas en las bóvedas”, dice Tom Bernard, cofundador de Sony Pictures Classics. “No te pierdas estas condiciones de visualización”.

Por su parte, Sundance dice que ha escuchado las preocupaciones de los agentes de ventas, pero cree que las actuaciones virtuales deberían tener un papel en futuros festivales. Para aliviar las preocupaciones, el festival ha permitido que las películas opten por no participar en un componente virtual, pero más de 80 películas digitales estarán disponibles para los titulares de pases.

“Queremos que se cubran todas las películas, que se evalúen todas las películas, por lo que esto nos brinda la oportunidad de atraer a más personas a la mesa y lograr que más personas participen en la conversación”, dice Vicente.

Para los cineastas que acuden en masa a Sundance, nada supera la angustia y la emoción de mostrar su último trabajo en una casa llena de amantes del cine. Regresan, armados con pruebas de COVID, ansiosos por unirse a una comunidad tensa por luchas laborales, desafíos de producción y despidos prolongados. Para el director Justin Chun, esta será la tercera vez que estrena una película en Sundance. Ha estado aquí antes con “Gook” de 2017 y Ms. Purple” y regresa en 2023 con “Jamojaya”, un drama familiar sobre un rapero indonesio prometedor.

“Me siento tan aliviado y emocionado de tener Sundance de vuelta en persona”, dice Chun. “Es por eso que hice esta película. Quiero compartirla con la audiencia y nada puede replicar el tipo de experiencia comunitaria que se obtiene en un lugar como Sundance”.